Ondernemen

Delftse start-up haalt miljoenen op voor batterijtjes met eeuwig leven

Joep Westerveld • 22 november 2019 16:30 @joeperman

De oprichters van Nowi, coo Omar Link (l) en ceo Simon van der Jagt. Beeld © Nowi

Winst maakt het bedrijf nog niet en omzet is er ook nog nauwelijks. Een grote belofte is er wel: een batterij die je niet meer hoeft te vervangen en ook niet hoeft op te laden.

De Delftse start-up Nowi ontwikkelde een techniek die onder meer licht, trillingen en temperatuurverschillen kan omzetten in stroom. De techniek is zo compact dat je hem niet alleen kan gebruiken in slimme horloges, maar ook in sensoren.

Gigantische markt

Daarmee boort het bedrijf in theorie een gigantische markt aan. Op dit moment hangen er wereldwijd zo'n 25 miljard apparaten aan het internet. De komende vijf jaar komen daar naar verwachting zo'n 50 miljard bij.

Voor een groot deel zijn dat sensoren. Denk bijvoorbeeld aan een sensor in het wegdek die waarschuwt voor ijzel. De techniek van Nowi kan deze sensoren decennialang van stroom voorzien. Volgens de start-up wordt hiermee een fundamenteel probleem opgelost in het tijdperk van het internet of things, 'want 50 miljard batterijen elke paar jaar wisselen is simpelweg onmogelijk'.

50 miljard batterijen elke paar jaar wisselen is simpelweg onmogelijk

Grote namen uit de techwereld

De Delftenaren wisten enkele grote namen uit de Nederlandse techwereld te overtuigen met dit verhaal. Voormalig KPN-ceo Ad Scheepbouwer en Fox-IT-oprichters Ronald Prins en Menno van de Marel staken in 2015, het jaar van de oprichting, 1,5 miljoen euro in het bedrijf. Deze week trokken ze opnieuw de portemonnee. Het leverde Nowi een investering van 8 miljoen op.

Volgens Scheepbouwer is Nowi in de afgelopen twee jaar uitgegroeid tot een volwassen organisatie, die een interessant idee – de start-up heeft acht patenten in beheer – wist om te vormen tot een volwassen product. Bovendien heeft Nowi een 'veelbelovend orderboek'.

In drie maanden geregeld

Het fonds van de drie techinvesteerders, Disruptive Technology Ventures, is daarom 'erg enthousiast om het voortouw te nemen in deze nieuwe investeringsronde', aldus Scheepbouwer.

Ceo Simon van der Jagt, die het bedrijf oprichtte met Omar Link, is opgetogen dat dezelfde investeerders opnieuw geld steken in het bedrijf. "Normaal ben je al gauw negen tot twaalf maanden bezig met een investeringsronde. Nu waren we in drie maanden klaar en konden we ons weer richten op het bedrijf." De oprichters behouden overigens de meerderheid van de aandelen in het bedrijf.

Doorontwikkeling en sales

Hoewel Scheepbouwer de professionaliteit en het orderboek van Nowi prijst, wil Van der Jagt juist op deze punten verder verbeteren, nu er verse miljoenen op de bankrekening staan. Het verkoopteam wordt uitgebreid en de techniek moet nog grondiger worden doorontwikkeld, zegt hij. "Het product werkt. Maar als we willen groeien moeten we kunnen garanderen dat het ook onder alle omstandigheden werkt, dus ook bij min tachtig graden."

Toen Nowi werd opgericht, was het idee nog om zelf slimme sensoren te maken. Maar al snel bleek dat te complex voor de start-up. De oprichters besloten zich te richten op één onderdeel ervan, de stroomvoorziening. Het gevolg van dat besluit is dat Nowi inmiddels samenwerkt met enkele grote namen, bijvoorbeeld het Chinese Huawei. Daarmee ontwikkelt het een communicatiemodule geschikt voor het internet of things.

Voor die ontwikkeling heb je een lange adem nodig, zegt Van der Jagt. Concept maken, uitproberen, evalueren, concept aanpassen… voordat Huawei overgaat tot de productie van deze sensoren, ben je zo een aantal jaren verder. "Maar als het eenmaal zo ver is, wordt onze techniek meteen wereldwijd uitgerold."

Grote afzetmarkt, veel concurrentie

Ben van Lier, lector Industrial Internet of Things aan de Hogeschool Rotterdam, vindt het mooi om te zien dat een Nederlands bedrijf een rol kan spelen in het internet of things.

Hij waarschuwt ook. Het feit dat er een grote wereldwijde markt is voor dit soort technieken, maakt het ook moeilijk om succesvol te worden, zegt hij. "De concurrentie is groot. In andere landen, vooral in Azië, gaan de ontwikkelingen nog veel sneller dan hier. In die landen lopen ze natuurlijk tegen vergelijkbare problemen aan. Dus daar wordt ook over oplossingen nagedacht, door veel grotere partijen."

Zo snel mogelijk groeien

Ceo Van der Jagt beaamt dat Nowi enkele reuzen als concurrent heeft. Bijvoorbeeld het Amerikaanse Texas Instruments, dat een jaaromzet heeft van bijna 16 miljard dollar en diepe zakken als het op investeringen aankomt. "Het voordeel voor ons is dat Texas Instruments een hele waaier aan producten maakt. Het is dus behalve toeleverancier ook concurrent van veel techbedrijven. Veel van hen doen liever zaken met een onafhankelijke toeleverancier zoals wij."

Daarnaast heeft Nowi een technologische voorsprong, stelt Van der Jagt. De techniek van energie omzetten, ontwikkeld aan de TU Delft, is behalve efficiënt ook erg compact. Volgens de ceo zijn de Delftse batterijen dertig keer zo klein als die van de concurrentie. Hij weet wat hem te doen staat: "We moeten zo snel mogelijk groeien, nu we deze voorsprong hebben."

Bright bezocht Nowi in 2016:

Bron • RTL Z / Joep Westerveld