Ondernemen

Van Venezuela naar Venlo: Nederlandse importeur vluchtte terug

Chris Koenis • 28 januari 2019 19:20 @chriskoenis

Laurens Trebes moest noodgedwongen vertrekken uit Caracas. Beeld © Eigen foto

Ruim vijftien jaar werkte Laurens Trebes aan zijn eigen importbedrijf in de Venezolaanse hoofdstad Caracas, totdat het hem en zijn gezin toch echt te heet onder de voeten werd. Inmiddels zette hij alweer een nieuwe onderneming op in Nederland. "Ik vrees dat de situatie daar niet vreedzaam gaat aflopen."

Nog dagelijks volgt hij de ontwikkelingen in het door een diepe politiek-economische crisis verscheurde Zuid-Amerikaanse land op de voet. "Onze familie en vrienden zitten daar nog steeds. Neefjes, nichtjes. Die hebben het niet fijn", zegt Trebes.

Werk of klanten zijn er al lang niet meer. "Of je moet corrupt zijn, maar daar doe ik niet aan mee", voegt hij er direct aan toe. Als oud-marinier belandde hij 'lang geleden' in Caracas, waar hij verliefd werd op het land en zijn huidige Venezolaanse vrouw, met wie hij twee kinderen heeft.

Scherp naar links 

Als importeur vestigde hij zich in Caracas in de tijd dat het land nog geregeerd werd door Rafael Caldera en zijn christen-democratische Copei-partij. Het verhaal daarna is bekend: Hugo Chávez greep de macht in 1999 en stuurde het land scherp naar links.

Na diens overlijden in 2013 werd vicepresident en oud-vakbondsman Nicolás Maduro waarnemend president, om vervolgens niet meer van zijn plek te wijken. Dat is vooral te danken aan de hulp van het leger, dat controle kreeg over onder meer het staatsoliebedrijf en actief is in drugshandel.

Nederlandse vloeren

"Al onder Chávez ging het de verkeerde kant op", vertelt Trebes. "Dat was na de mislukte staatsgreep in 2002. Dat was voor mij reden om de eerste stappen te zetten voor een bedrijf buiten Venezuela." 

Het waren de jaren waarin hij zijn bedrijf Revimex goed draaiende had gekregen. Als importeur van Nederlandse producten richtte hij zich onder meer op materialen voor de bouwsector, zoals linoleum vloeren. Maar de omzetten - soms honderdduizenden euro's, dan weer zo goed als niets - waren in die tijd al onzeker.

Uiteindelijk barstte de bom in 2015 na de zoveelste straatberovingen. Trebes: "Het is toen voor de kinderen te onveilig geworden. En ze wilden studeren. Mijn dochter is hier pas afgestudeerd als architect en mijn zoon zit nu in mijn huidige bedrijf, als business developer." 

Land is ingestort

In de Maduro-jaren is het olierijke land economisch ingestort. Hyperinflatie, werkloosheid en schaarste zorgden voor grote armoede onder de bevolking. Ruim drie miljoen Venezolanen zijn het land ontvlucht. 

In mei vorig jaar werd Maduro 'herkozen' bij zeer omstreden presidentsverkiezingen, maar vandaag de dag erkennen alleen landen als China, Rusland, Bolivia, Cuba en Turkije hem nog als legitiem leider.

Deze maand kreeg de oppositie een nieuw gezicht: de 35-jarige parlementsvoorzitter Juan Guaidó wierp zich op als interim-president en wil nieuwe verkiezingen uitschrijven.

Geïnspireerd door Amazone

Met die startup, Urban Ponics, ging de ondernemer een geheel andere kant op. Vanuit Venlo richt het zich op aeroponics, een manier om planten te telen zonder potgrond en waarbij de wortels worden gevoed door een voedingsrijke nevel.

Hij werd daarvoor geïnspireerd door de Amazone in Venezuela, waar hij tijdens wandelingen orchideeën zag groeien op kale rotspartijen, zichzelf voedend met 'luchtwortels' in de vochtige mist. 

Als werktuigbouwkundige kwam Trebes erachter dat dit bij veel gewassen ook prima werkt als je dat verticaal doet. Samen met partners bedacht hij een systeem voor kruiden en groenten waaronder sla, basilicum, boerenkool en broccoli. Daarbij ontwikkelde Urban Ponics een eigen meststof zonder chemicaliën.

Orchideeën groeien in het Amazonegebied van Venezuela onder meer tussen rotsen, waar hun wortels vrij kunnen ademen. Beeld © Getty

Meerdere bedrijven

Trebes: "Allemaal gezonde producten. We zijn nu twee jaar aan het testen en het begint net te lopen. We leveren al aan restaurants in Venlo. Verder is veiling ZON partner en zitten we in de duurzame maaltijdboxen van De Krat. In februari liggen we in de schappen bij supermarkt Marqt."

In de tussentijd staat de ondernemer niet stil. Zo werkt Trebes met weer een andere compagnon aan een bedrijf dat opgevangen plastics uit oceanen wil omzetten naar scheepsbrandstof. Omdat de vergunning daarvoor zo lang duurde, startte hij met Urban Ponics. "Ik werd ongeduldig en wilde iets nieuws doen", verklaart hij. "Maar eind volgende maand opent de fabriek in Moerdijk."

Pessimistisch

Hoe optimistisch hij is over zijn ondernemingen, zo pessimistisch is hij over de huidige situatie in Venezuela. Trebes: "Met de opkomst van Guaidó is sprake van een omslagpunt. Ook de arme mensen protesteren en alleen zij kunnen de president afzetten. Als zij het doen kan er echt iets gebeuren."

De oplossingen is in zijn ogen zo snel mogelijk nieuwe verkiezingen uitschrijven, maar hij heeft er een hard hoofd in. "Als Maduro slim is, schrijft hij zelf verkiezingen uit. Als hij dom is, komt het tot een gewelddadig treffen. Ik vrees dat de situatie daar niet vreedzaam gaat aflopen. Dan kan het lang gaan duren."

Mocht de rust terugkeren in Venezuela, sluit hij een terugkeer met zijn vrouw niet uit. "Je mist veel dingen. Maar dat zien we dan wel weer, we zijn hier nu volop bezig."

Bron • RTL Z