Business

Als je bedrijf volledig afbrandt: 'Dit is geen brandje, dit heeft consequenties'

Pepijn Nagtzaam • 26 december 2019 10:10 @pepijnnagtzaam

In een korte tijd werden de stalling en werkplaats in de as gelegd. Beeld © Richard Smits

Metershoog sloegen de vlammen uit het pand van Maaskant Busvervoer. In een paar uur tijd brandde het pand volledig af. Acht bussen die binnen stonden waren niet meer te redden, maar het bedrijf zelf gaat gewoon door. Ondernemer Richard Smits blikt terug op een gebeurtenis waarvoor veel ondernemers vrezen en vertelt over de lessen die hij heeft getrokken uit de brand.

Het was dinsdagochtend, 29 januari, en Richard Smits lag ziek op bed. "Ik had een griepje dat niet weg wilde, dus ik had maandagavond tot laat doorgewerkt en wilde in bed blijven." Om half negen belde zijn jongste zoon. Die wilde niet naar school, omdat er zoveel rook was.

'De zaak staat in brand' 

"Maar hij verzint iedere week wel een smoesje", zegt Smits met een lach. "Dus ik zei 'm gewoon naar school te gaan. Toen ik ophing belde mijn broer, die ook mijn compagnon is. Hij zei: de zaak staat in brand."

Smits woont op slechts 600 meter van het pand van Maaskant Reizen. Hij wilde de auto pakken, maar die zat dichtgevroren. Dan maar lopen. "Ik zag toen meteen wat mijn zoon bedoelde. De rook trok over heel Lith."

Beeld © Pepijn Nagtzaam

Stinkende rook en luide knallen

Het was een dikke, zwarte, stinkende rook. De straten om het bedrijf heen moeten ramen en deuren dichthouden. Af en toe klinken luide knallen. De brand is dan nauwelijks een kwartier aan de gang. Meer en meer brandweerwagens komen aanrijden.

Werknemers van Smits zagen rook naar buiten komen en kwamen naar buiten. De stalling brandde nog niet, maar er was weinig dat gedaan kon worden. Vijf bussen werden net op tijd naar buiten gereden, maar al snel greep de brand om zich heen. 

Smits stond samen met zijn broer en de rest van het team te kijken. "Dat was heftig, heel onwerkelijk. Het wordt snel de realiteit. Je weet ook meteen: dit is geen klein brandje, dit gaat consequenties hebben", blikt Smits terug. "En je denkt ook meteen: wat moet ik nu?"

Na de brand blijven uitgebrande bussen over. Beeld © Richard Smits

Veel geschiedenis

Het bedrijf is opgericht in 1923. Na een binnenvaartbedrijf werd autodienst De Maaskant opgericht, als taxilijndienst tussen Lith en 's Hertogenbosch. Later werd het een reisorganisatie en touringcarbedrijf.

Het is een geschiedenis om trots op te zijn. En dus kon Smits maar een ding doen: doorgaan. Er waren nog bussen onderweg tijdens de brand. Er moest gewoon gewerkt worden, zegt hij. "Ik heb de verzekering gebeld, daarna ons telefonie- en IT-bedrijf. Ik heb gezegd: zorg maar dat we morgen bereikbaar zijn, dan zoeken wij wel naar een plek waar we kunnen werken."

Aan de slag

Het is de tweede natuur van het bedrijf, zegt Smits. Onderdeel van de mentaliteit. "Ik kan wel naar die brand gaan staan kijken, maar je moet toch wat. We zijn ook wel gewend aan calamiteiten. Als er een bus met 60 klanten strandt in het buitenland, moeten we ook aan de slag."

Beeld © Pepijn Nagtzaam

Lith is een klein dorp, en toch zitten er al bijna 100 jaar twee touringcarbedrijven. Al tijdens de brand kreeg Smits aangeboden om gebruik te maken van de faciliteiten van zijn concullega. "We kennen elkaar goed, drinken ook wel eens een borrel. Zij waren er direct voor ons, tijdens de brand al. Sindsdien huren wij een deel van de faciliteiten, daar vertrekken onze rijdende collega's. Dat dat kan is fantastisch."

"Da's het voordeel van zo'n kleine gemeenschap", zegt Smits. "Als er eens iets is, wil iedereen helpen. Nog dezelfde avond hadden we drie plekken waar we kantoor konden vestigen. De bureaus stonden er nog in, een dag later waren we al weer up en running."

Arthur (links) en Richard Smits. Beeld © Richard Smits

Als de schrik voorbij is en het stof neergedaald, begint het nadenken. "We hebben ervan geleerd, maar ook vooral gezien dat we het goed geregeld hadden. Die brand, hoe vreselijk ook, had vrijwel geen impact op de dagelijkse werkzaamheden. Het ging echt vloeiend allemaal."

Dat is volgens Smits een les voor iedere ondernemer. "Zorg dat je goed verzekerd bent, en dat alles in de cloud draait, dat je niet locatie-afhankelijk bent. Als zoiets 15 jaar geleden was gebeurd was het veel lastiger geweest."

Trots, maar niet aan te raden

Smits is kijkt met gemengde gevoelens terug op afgelopen jaar. "Ik ben echt trots. Ondanks de brand zijn we 18 procent gegroeid met het bedrijf. En de groep mensen die hier werkt is door alle improvisatie dichter naar elkaar toe gegroeid. Daar kan geen teamuitje tegenop", zegt hij lachend.

Dan, serieuzer: "Maar ik kan het ook echt niet aanbevelen. De nasleep is heftig, er vindt veel overleg plaats. Het kost veel tijd en moeite. Gelukkig is er niemand gewond geraakt", zegt Smits met nadruk. "Dat wisten we direct, en dat is het allerbelangrijkst. Je moet door, daarna kom je er vanzelf weer bovenop."

Rechts de stalling en werkplaats van Maaskant, links het kantoor. Beeld © Pepijn Nagtzaam

Bron • RTL Z / Pepijn Nagtzaam