Business

Startup lanceert minisatelliet: 'Begin van een wereldwijd IoT-netwerk'

Suzanne Blotenburg • 22 november 2018 15:49 @suusnl

Ernst Peter Hovinga (tweede van links) en de founders van Hiber Beeld © Hiber

Nog voor het einde van de maand moet de eerste minisatelliet van de Amsterdamse telecomstartup Hiber de ruimte in worden geschoten. Het begin van een netwerk waarbinnen apparaten en dingen met het internet moeten kunnen communiceren, zegt het bedrijf. "Vanaf elke plek op aarde én spotgoedkoop."

Eigenlijk had de eerste Hiber-nanosatelliet al in de ruimte moeten zweven, maar de lancering van de raket van SpaceX in Californië die het 8 kilo zware gevaarte ter grootte van ongeveer een schoenendoos moest vervoeren, werd begin deze week uitgesteld. Na de lancering in de VS, die nu volgende week moet plaatsvinden, staat een tweede lancering vanuit India op de agenda.

Uiteindelijk moet de satelliet zestien keer per dag over de polen vliegen en twee keer de evenaar aandoen. Daarmee wil de Amsterdamse startup Hiber een snel en betrouwbaar netwerk bouwen dat op elke uithoek van de wereld werkt. Het netwerk is specifiek bedoeld voor bedrijven die met hun fysieke spullen willen communiceren.

Gastanks en graansilo's

Van vrachtwagens tot treinwagons en gastanks tot graansilo's, steeds meer fysieke dingen zijn verbonden met het internet. Via sensoren wordt bijvoorbeeld in de gaten gehouden of er voldoende voorraad is en of er onderhoud nodig is. Bedrijven kunnen er hun logistieke processen op aanpassen, efficiënter mee werken en kosten besparen.

Onder de noemer Internet of Things (IoT) moeten uiteindelijk zo'n beetje alle zaken verbonden worden met het internet, zodat ze met mensen kunnen communiceren. Die communicatie is volgens Hiber nu nog verre van goed. Bedrijven zijn vaak afhankelijk van gsm-verbindingen en bluetooth, die volgens de startup geen goede dekking geven.  

Slechte dekking

"Alle gsm-netwerken gecombineerd dekken nog geen 10 procent van het aardoppervlak", zegt Ernst Peter Hovinga, ceo en medeoprichter van Hiber in gesprek met RTL Z. Het bedrijf hoopt via de satellieten afgelegen plekken te bereiken waar economische activiteiten zoals mijnbouw, landbouw en visserij plaatsvinden.

"Hiber levert in feite een soort sms-dienst", zegt Hovinga. "We brengen pakketjes met data van plek A naar B en doen dat energiezuinig, goedkoop en wereldwijd. Die combinatie is uniek."

Eén satelliet moet het netwerk al operabel maken, omdat het in banen langs de hele aarde vliegt. In de komende vier jaar moeten er echter een stuk of vijftig de lucht in, om meer regelmatige en snellere diensten te verlenen.

De nanosatelliet van Hiber Beeld © Hiber

Softwarebedrijf

In de kern is Hiber een softwarebedrijf, zegt de ceo. De software van de startup zorgt ervoor dat de satellieten met relatief weinig energie data kunnen verzenden. Dat gebeurt via een slim 'slapend' modem dat zonder laden of simkaart verbinding kan maken met zo'n beetje elk apparaat, legt Hovinga uit. Dat begint met een keer per dag, maar moet uiteindelijk zelfs bijna realtime kunnen.

"Doordat de sensoren in bijvoorbeeld gastanks zich vaak op afgelegen plekken bevinden en werken op batterijen, is een laag stroomverbruik cruciaal", zegt Hovinga. "Als je die batterijen elke week moet vervangen wordt het een dure operatie voor bedrijven", aldus de ondernemer.

Geen omzet

De plannen leverden het nog omzetloze Hiber, dat in 2016 begon, al 10 miljoen euro aan financiering op en nog eens 5 miljoen aan subsidies en leningen. Net als een plek tussen de 'hottest startups' van techmagazine Wired en spreektijd op het podium van het jaarlijkse evenement van Amazon Web Services (AWS). Het team van het bedrijf telt inmiddels 35 mensen.

"We zijn alweer bezig met een volgende investeringsronde, van 20 miljoen euro", zegt de ceo. Er is veel geld nodig om dit bedrijf de lucht in te krijgen, mede door de dure techniek, patenten en licenties die het bedrijf nodig heeft om te kunnen opereren.

Betalende klanten

Dat geld moet uiteindelijk ook komen van betalende klanten. Het netwerk van het bedrijf moet vanaf januari werken. Op dat moment nemen de nu vijfentwintig klanten, waaronder Boskalis, de Amerikaanse watermanager OneRain en het Franse communicatiebedrijf Marlink maandelijkse databundels af vanaf een paar euro per maand, zegt Hovinga.

Het is volgens de ceo al snel tien keer minder dan wat er nu voor dergelijke diensten wordt betaald. De kosten kunnen onder meer laag gehouden worden door het gebruik van kleine satellieten. Ze worden gemaakt door het Delftse Innovative Solutions In Space. In plaats van honderden miljoenen (voor een maatje bestelbus of groter), kosten ze enkele honderdduizenden euro's per stuk, zegt Hovinga.

3 miljard dollar

"Het hele netwerk van Iridium Communications kost 3 miljard dollar", zegt Hovinga over de enorme kosten bij een van zijn belangrijkste concurrenten. Het Amerikaanse bedrijf sloeg in september de handen ineen met AWS. Ook Globalstar opereert in hetzelfde veld als Hiber, maar is volgens de startup een stuk minder wendbaar en innovatief.

"De satellieten van onze concurrenten moeten vijftien jaar meekunnen en hebben een lange ontwikkeltijd. Als ze de lucht ingaan zijn ze eigenlijk al niet meer up-to-date", zegt Hovinga. Zijn technologie wordt in negen maanden ontwikkeld en de Hiber-satellieten worden elke drie jaar vervangen door modernere versies, beweert de ondernemer.

Grote namen

Los van de kleinere spelers en platformen zetten ook grotere namen zoals Amazon, Google, IBM en KPN in op 'het internet-der-dingen'. Zo biedt KPN Things bedrijven verschillende hardware- en softwaretools om hun waren te verbinden aan het internet en data uit te lezen. Onderzoeksbureau Berg Insights sprak vorig jaar zelfs van consolidatie in de groeiende markt met een waarde van meer dan 1 miljard dollar.

Hovinga ziet de grote namen vooral als complementair aan zijn dienst. "Dit zijn juist ook resellers voor ons", zegt de ondernemer. "Vijf jaar geleden bestond IoT nog niet. En over vier jaar ondersteunen we oplossingen waar we eerder niet aan dachten. Van imkers die hun bijen willen volgen tot gewassen in Afrika. We moeten snel kunnen meebewegen met de markt."

Bron • RTL Z