Bedrijven

Dividendbelasting, brexit en overnames: hoe verder voor Unilever?

Maaike Homan • 05 oktober 2018 17:11 @maaike_homan

Het hoofdkantoor van Unilever in hartje Londen. Beeld © Getty Images

Eén hoofdkantoor moest alles makkelijker maken en Unilever beschermen tegen vijandelijke overnames. Met op de achtergrond de brexit en het afschaffen van de dividendbelasting viel de keuze voor een hoofdkantoor in Rotterdam. Tot vandaag. Vijf vragen en antwoorden over de gevolgen voor Unilever.

1. Waarom wilde Unilever eigenlijk één hoofdkantoor?

Unilever, ontstaan uit een fusie in 1930, heeft een Nederlandse tak met een beursnotering in Amsterdam en New York en een Britse tak in Londen. Hier één onderneming van maken, met een hoofdkantoor in Rotterdam, is de wens van het bedrijf.

De juridische structuur is nu complex en het voordeel van één hoofdkantoor zou één soort aandeel zijn en dat is handig zodra er een overname in het zicht komt. 

Hoewel de verhuizing voor nu van de baan is, wil Unilever-topman Paul Polman nog steeds een versimpeling van de structuur. Het bedrijf beraadt zich nu op 'volgende stappen'.

2. Hoe zit het nu met die vijandige overnames?

Een bedrijf met twee hoofdkantoren is inefficiënt en een inefficiënt bedrijf is een meer gewilde overnameprooi dan een efficiënt bedrijf. Efficiëntere bedrijven behalen ook betere resultaten. Dat besef drong nog meer door bij Unilever toen het kleinere, Amerikaanse bedrijf Kraft Heinz in 2017 een vijandig bod deed van 134 miljard euro op Unilever.

Unilever veegde dat van tafel, en zou dat op zich weer kunnen doen, maar dan moet je wel een goed verhaal hebben voor je aandeelhouders. Na het Kraft Heinz-bod werden ze zoet gehouden met de belofte van hogere winstmarges en meer dividend. De vraag is of dat weer lukt. Aandeelhouders kunnen namelijk profiteren van zo'n overname.

Dat die aandeelhouders een flinke vinger in de pap hebben, blijkt ook nu wel. Doordat de Britse aandeelhouders zich in toenemende mate tegen de verhuizing van Londen naar Rotterdam uitspraken is het hele verhaal voor nu van de baan.

3. Is Londen dan geen optie?

Een woordvoerder van Unilever wil niet ingaan op de vraag of versimpeling van de structuur ook mogelijk is met één hoofdkantoor in Londen. Een verhuizing naar The City ligt gevoelig om twee redenen: brexit en het afschaffen van de divididendbelasting.

Om brexit hangt een zweem van onzekerheid en de kans op een ‘no deal’-scenario wordt steeds groter. Een harde brexit heeft bovendien nogal wat fiscale gevolgen voor bedrijven met een hoofdkantoor in het Verenigd Koninkrijk en dochterondernemingen binnen de Europese Unie.  

Om Nederland aantrekkelijk te houden, wil het kabinet de dividendbelasting afschaffen. Dat hier veel om te doen is, is niemand waarschijnlijk ontgaan. Sinds vandaag ligt sowieso de hele dividendbelasting weer onder de loep, Rutte wil de afschaffing ervan 'heroverwegen'.

Sinds 2005 wordt al gelobbyd bij ministers en staatssecretarissen voor het afschaffen van de dividendtaks en Unilever hier heeft vanaf dat moment regelmatig over gesproken met opeenvolgende ministers en staatssecretarissen.

4. Lijdt Unilever nu gezichtsverlies?

Paul Koster, voorzitter van de VEB, de vereniging van Nederlandse particuliere beleggers, noemt de beslissing 'teleurstellend'. Volgens hem heeft het bestuur van Unilever 'een misrekening gemaakt' en vooral naar de Britse aandeelhouders geluisterd. Die spraken zich de afgelopen weken in toenemende mate uit tegen de verhuizing.  

Op de vraag of dit topman Paul Polman aan te rekenen is, zegt hij tegen RTL Z dat dat zeker het geval is als hij iets vanaf dag één steunt en het dan toch intrekt. "Het is jammer dat ze nu de luiken sluiten en geen korte toelichting willen geven op wat er nu speelt en wat de plannen zijn."

5. Hoe nu verder voor Unilever?

Unilever wil de tijd nemen om met aandeelhouders in gesprek te gaan en doet verder geen uitspraken op dit moment. Met een hoofdkantoor in Nederland zou het bedrijf juridisch beter beschermd zijn en dus blijft het zoals gezegd kwetsbaar voor overnames.

Analist Corné van Zeijl noemt een verhuizing naar Londen een 'reële kans', wat 'een drama voor Nederland zou zijn'. Dan zouden allerlei divisies waarschijnlijk mee moeten verhuizen, inclusief werkgelegenheid.  

Hij vreest een tweede Organon. Dit voor Nederland belangrijke farmaciebedrijf werd ruim tien jaar geleden verkocht door AkzoNobel. De nieuwe eigenaar schrapte toen veel onderzoeksbanen.

In plaats van dat Unilever banen oplevert, kan het Nederland dus zomaar eens banen kosten en dan heeft Mark Rutte nog meer uit te leggen.

Bron • RTL Z