Business

Tweestrijd in bestuur: wat gebeurt er met Unilever?

Saskia van Huijgevoort • 27 februari 2017 12:21 @Saskia_vanH

Paul Polman, CEO van Unilever. Beeld © ANP (Archieffoto)

Het beleid van het Nederlands-Britse Unilever ligt zwaar onder vuur. Britse aandeelhouders en bestuurders van Unilever zouden meer de nadruk willen leggen op aandeelhouderswaarde, terwijl de Nederlanders liever een duurzame, rustige koers zien. Het bestuur zou in tweestrijd zijn.

De discussie over de koers van het bedrijf volgt op een overnamebod van Kraft Heinz. Dit werd afgewezen omdat het bod te laag zou zijn.

Unilever is het moederbedrijf achter talloze bekende merken, waaronder Knorr, Omo, Magnum, Bertolli en Dove. Naar eigen zeggen gebruiken elke dag twee miljard mensen een product van het bedrijf. Kraft Heinz werd bekend van ketchup, maar is een grote concurrent op het gebied van voedingsmiddelen. Zo heeft het in Nederland de producten Roosvicee, Honig, De Ruijter en Brinta onder de hoede.

Britten: meer aandeelhouderswaarde, please

Graeme Pitkethly, de financiële directeur van Unilever, vindt dat het bedrijf de aandeelhouderswaarde snel moet verhogen, zegt hij tegen de Financial Times. Hij steunt daarmee de Britse beleggers, die afgelopen dagen om hetzelfde vroegen.

Een aantal grote aandeelhouders, zoals Daniel Roberts van Fidelity en Matthew Tillman van Allianz, pleit ervoor om het bedrijf op te splitsen. Door de voedingsmiddelen- en/of de huishoudelijke divisie los te knippen en te verkopen, zou de waarde voor aandeelhouders stijgen. Als je een bedrijf opdeelt worden de individuele onderdelen meestal meer waard dan als ze allemaal in hetzelfde concern zitten, is de gedachte. De onderneming en het management hoeven dan hun aandacht niet over een aantal verschillende onderdelen te verdelen. Beleggers spreken hierbij van een discount, een lagere waardering, voor conglomeraten

Nederland: blijf alsjeblieft rustig

De druk op ceo Paul Polman neemt daarmee toe. Hij zei afgelopen week de koers om te willen gooien en te gaan voor meer aandeelhouderswaarde. 

Nederlandse partijen zijn daar niet blij mee: afgelopen weekend pleitten pensioenfondsen in een open brief om het duurzame, rustige koersbeleid aan te houden. Zij zijn bang dat een te sterke focus op de kortetermijnwinst de duurzaamheid in de weg staat.

Energieneutraal

Polman staat juist bekend als een duurzame ceo. Hij wil onder andere het bedrijf voor 2020 energieneutraal maken. Maar aandeelhouders vrezen dat die investeringen ten koste gaan van de korte termijnwinsten.

Door op korte termijn de winstgevendheid te vergroten wil Polman investeerders tevreden houden. Een hogere winst zou moeten leiden tot een hogere koers en daardoor wordt een onderneming lastiger over te nemen, omdat er dan meer geld mee gemoeid is. Ook valt de winstgevendheid voor een eventuele nieuwe eigenaar dan minder op te krikken, omdat Unilever dat al zelf gedaan heeft. Daardoor is een bedrijf, in dit geval Unilever, dan een minder aantrekkelijke prooi voor jagers zoals hedgefondsen.

Minister Jeroen Dijsselbloem van Financiën is het roerend met Polman eens en sprak dit weekend nog de hoop uit dat het bedrijf ook zijn blik op de toekomst houdt. Dijsselbloem doelde daarmee op hedgefondsen die vooral zijn geïnteresseerd in snelle winsten en minder in het opbouwen en behouden van een stabiel en duurzaam bedrijf.

Spagaat

Volgens een reconstructie van de Financial Times zou Michael Klein, een bekende 'dealmaker' die normaal gesproken bemiddelt bij overnames, het Nederlands-Britse bedrijf geholpen hebben met het laten afketsen van het bod van het miljardenbod van Kraft Heinz.

In tegenstelling tot zijn gebruikelijke diensten, zou hij juist hebben gelobbyd tegen de deal. Dat zou hij hebben gedaan door bij de Amerikanen de politieke gevoeligheden te wijzen. Na een uitgebreide brief van Polman en een belletje, zou het bod vervolgens 'vriendschappelijk' zijn ingetrokken

Lot is onzeker

Wat er komende tijd met Unilever gaat gebeuren, valt nog te bezien. Duidelijk is wel dat het bedrijf sinds de afwijzing van het bod zijn vrijheid kwijt is om zich volledig te richten op duurzaamheid.

"De druk is zeker toegenomen om meer aandeelhouderswaarde te creëren: de marges moeten omhoog en er moeten kosten worden bespaard. Linksom of rechtsom moet dat gebeuren", zegt RTL Z-beursverslaggever Durk Veenstra.

In diverse media wordt gesuggereerd dat er een tweestrijd zou zijn tussen de algemene en financiële directeur. "Polman heeft het imago dat hij kijkt naar de lange termijn en Unilever wil verduurzamen. Maar misschien heeft hij wel meer geduld dan beleggers. Zíj willen margarine bij de vis."

Hoe de hazen daadwerkelijk lopen, is onduidelijk, benadrukt Veenstra. "Zo'n tweestrijd vindt wel vaker plaats. Het kan best goed aflopen voor Unilever." Hij is dan ook hoopvol dat Unilever de duurzame koers kan volhouden. 

Bron • RTL Z / Saskia van Huijgevoort