Beurs

Alleen kan TomTom digitale kaartenstrijd niet winnen: 'Ze hebben slagkracht nodig'

Harm Teunis • 11 mei 2018 11:32 @harmteunis

Beeld © Getty Images

Zelfrijdende auto's kunnen niet zonder extreem gedetailleerde kaarten. Daarom is het niet gek dat fabrikanten een harde strijd voeren om de beste te maken. Het Nederlandse TomTom heeft uitstekende kaarten in handen, maar de grote vraag is of het bedrijf genoeg slagkracht heeft om op te boksen tegen de concurrentie.

Het zijn namelijk niet de minste partijen waartegen TomTom het moet opnemen. De belangrijkste zijn Google, het Chinese Baidu en Here, dat ooit eigendom van Nokia was maar in handen kwam van een consortium van Duitse autofabrikanten, zegt analist Jim Tehupuring van Probeleggen. 

Sterk merk 

TomTom heeft wel een goede troef in handen. "Er zijn veel autofabrikanten die maar wat graag willen samenwerken met het bedrijf. Vaak wordt gezegd: als het gaat om trafficdata en kaartendata dan heeft TomTom de kwaliteit die het hoogst wordt gewaardeerd." 

En ook op het gebied van betrouwbaardheid scoort TomTom goed. "De markt beschouwt het als een sterk merk", zegt Tehupuring. 

Context is king

De kaarten zijn heel belangrijk in de ontwikkeling van de zelfrijdende auto's. Om die veilig van a naar b te laten rijden, moet een auto meer aan boord hebben dan alleen beelden van een camera die de weg afspeurt naar hindernissen.

Daar is een combinatie voor nodig van extreem gedetailleerde kaarten, software van een fabrikant als TomTom, gegevens die gevangen worden met de apparatuur die in de geavanceerde zelfrijdende auto’s zitten en kunstmatige intelligentie. Denk dan aan camera's, radars en lidar: laserapparatuur waarmee de auto zijn omgeving driedimensionaal in beeld brengt.

Kaarten zijn de basis

Bij TomTom ligt heten de kaarten HD Maps. Ze vormen de basis van de technologie om zelfrijdende auto's de weg te laten vinden. "Die kaart is niet alleen nodig om de route te bepalen, maar juist om die auto te helpen met het vinden van de precieze context waarin hij zich bevindt", zegt Peter-Frans Pauwels, mede-oprichter van TomTom tegen RTL Z.

Miniatuurvoorbeeld

De kaarten van TomTom gebruiken informatie van sensors in de auto. (Beeld: TomTom)

Veel beter beeld

De live informatie van alle apparatuur aan boord van de auto's, wordt als het ware over de toch al extreem gedetailleerde kaarten van TomTom heen gelegd. "Omdat we met alle systemen zoveel informatie in realtime binnenhalen, hebben we een veel beter beeld over wat in de 500 meter of kilometer voor je gebeurt", legt Pauwels uit.

Denk bijvoorbeeld aan een bocht met daarachter kruising met stoplichten "Het bestaan van de kruising kun je weten op basis van je kaarten. Maar je weet niet dat het stoplicht op rood staat en er drie auto's staan te wachten. Wij weten dat wel en streamen dat naar je toe. Dat betekent dat de zelfrijdende auto dan alvast rustig kan afremmen."

De ambitie van TomTom is duidelijk. Het wil een centrale plek innemen in zelfrijdende auto's. "De autoindustrie gaat op zijn kop met de komst van autonome auto's. Wanneer die er precies is, weet ik niet. Het gaat met stapjes. Maar wij spelen daar een rol. Sterker: wij willen een leidende rol erin spelen."

In deze video van TomTom zie je hoe het bedrijf HD Maps maakt.

Geduld

Analist Tehupuring denkt dat TomTom met zijn HD Maps en inzet een voorsprong te pakken heeft, maar tegelijkertijd stelt hij vast dat de winstgevendheid van het bedrijf ook in de toekomst ligt. Hij bevestigt wat TomTom-ceo Harold Goddijn ook al eens zei: autonoom rijden moet de kern van het bedrijf worden.

Dat het bedrijf ook flink investeert in research en development, is daar een goede indicatie voor, zegt Tehupuring. "Zo'n 130 tot 140 miljoen euro per jaar op een omzet van 900 miljoen. Dat geeft aan dat ze sterk op de toekomst inzetten."

Discussies van de industrie

TomTom ziet zelf ook nog uitdagingen in de ontwikkeling van autonome auto's. Want binnen de autoindustrie is er ook discussie over de extreem gedetailleerde kaarten die in al dan niet in realtime worden geüpdatet. "Bijvoorbeeld over de standaardisering van systemen. Je wil niet dat iedereen echt zijn eigen ding gaat doen", zegt Pauwels. TomTom is dan ook voorstander van een standaard die iedereen in de industrie kan gebruiken.  

Ook spelen er privacyvragen die niet zo makkelijk op te lossen zijn. "Je krijgt opnieuw discussies over wie de eigenaar is van de data. Is dat de gebruiker, de autofabrikant of is dat TomTom?"

Geen ruwe data

Zijn bedrijf is eigenlijk niet geïnteresseerd in de ruwe data, zegt Pauwels. Dat maakt dat deel van de discussie voor TomTom misschien al wat makkelijker.

"We hebben liever dat er in de auto al lokale analyses worden gedaan en dat er op hoger niveau kleinere hoeveelheden data anoniem doorgestuurd worden. Maar van wie is dat dan? En wie doet de analyse? Dat zijn de discussies die lopen."

Staatsgeheim

Eerder dit jaar verlengde TomTom nog de samenwerking met het Chinese Baidu waarbij het de vloot van de autonome auto's voorziet van de HD Maps. "Dat is bijzonder omdat wij nu toegang hebben tot China en zij toegang hebben tot de markt erbuiten", zegt Pauwels.

"De kaart van China is volgens de wet eigendom van de overheid en geldt als staatsgeheim. Ze kunnen dispensatie geven, maar dat doen ze alleen voor bedrijven met een Chinese meerderheid. Of je moet een Chinese partner hebben."

Daar komt bij dat Baidu ver is met zijn technologie voor zelfrijdende auto's. "Dat maakt ze een extra smakelijke partner. Met hun kunstmatige intelligentie en autonoom rijden-initiatieven waarbij zij onze technologie in kunnen zetten en wij toegang hebben tot die van hun. En dan heb je nog de wederzijdse kaart-relatie", zegt Pauwels. 

Miniatuurvoorbeeld

Een zelfrijdende auto van Baidu op straat in Peking. (Beeld: Getty Images) 

Geen wereldleider zonder China

Die samenwerking is verstandig en het is een goede start in China, zegt  Tehupuring. Op dit moment is de VS dan misschien nog de grootste economie ter wereld. Maar China komt snel dichterbij en gaat er overheen.

"Binnen een aantal jaren is dat de grootste afzetmarkt ter wereld. BMW verkoopt nu zo'n 400.000 auto's per jaar in de VS en 450.000 in China. Als je geen toegang tot die markt hebt, kun je ook geen wereldleider worden."

Slagkracht nodig

Hij denkt dat TomTom het op eigen kracht niet gaat redden om die ambitie waar te maken, ook niet met de voorsprong die ze hebben met HD Maps. "De macht van autobouwers is groot. Zij knijpen hun leveranciers. TomTom lijkt nooit samen te gaan met andere partijen. Maar uiteindelijk heb je wel slagkracht nodig."

En voor die slagkracht is misschien wel een andere wereldmarktleider nodig, zegt Tehupuring. "Dat kunnen verschillende soorten partijen zijn. Een autofabrikant, een dataprovider of misschien wel een Google of Baidu."

Bron • RTL Z